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    Nueva crisis en EEUU: dueños de armas se enfrentan a una epidemia de suicidios

    Clarín expresa que Shanna Torp nunca se ha sentido incómoda con las armas. Su padre, un camionero retirado, guardaba un arma en la cabina cuando estaba en la ruta.

    Cuando Torp, una cobradora de Post Falls, Idaho, va de camping, toma un rifle para ahuyentar a los pumas y los osos.

    Pero después de que su madre muriera tras una operación de corazón, su padre, de 80 años, se deprimió, dijo Torp a los trabajadores de prevención de suicidios en una feria de armas en Spokane el otoño pasado.

    Había habido varios suicidios en Post Falls, dijo. Añadió de forma directa: "Y tiene bastantes armas".

    Torp tiene razones para preocuparse.

    La violencia con armas mata a unos 40.000 estadounidenses cada año, pero mientras que la atención pública se ha centrado en los tiroteos en masa, los asesinatos y las muertes accidentales con armas de fuego, éstos representan poco más de un tercio de las muertes por armas de fuego de la nación.

    La mayoría de las muertes por arma de fuego son suicidios, y poco más de la mitad de los suicidios tienen que ver con armas de fuego.

    Según las estadísticas nacionales de salud, 24.432 estadounidenses usaron armas para suicidarse en 2018, en comparación con 19.392 en 2010.

    Las personas que se suicidan de esta manera son generalmente aquellos que tienen acceso a las armas de fuego: los propietarios de las armas y sus familiares.

    Los propietarios de armas no son más suicidas que las personas que no poseen armas, pero los intentos con armas tienen más probabilidades de ser fatales.

    Ahora, casi un año después de que comenzara la pandemia de coronavirus, que desató una marea de trastornos económicos y desesperación, los expertos se preparan para un aumento de los suicidios.

    La venta de armas ha aumentado constantemente desde marzo, y como los cierres destinados a contener el virus han trastornado vidas y provocado el aislamiento social, los estudios han demostrado un aumento de la ansiedad y la ideación suicida.

    "Muchas personas están luchando ahora mismo", dijo Jennifer Stuber, profesora asociada de trabajo social que ayudó a fundar el centro de prevención de suicidios de la Universidad de Washington.

    "Los indicadores son que una tormenta perfecta está a punto de llegar".

    Señaló que las personas que compran armas para protegerse de los disturbios civiles y de un posible aumento de la delincuencia "pueden en realidad estar incurriendo en más riesgos potenciales en términos de daños que pueden llegar a su familia".

    Formularios en el stand de Safer Homes, una coalición con la misión de reducir las muertes por suicidio a través de una campaña de salud públic. Foto Ruth Fremson/The New York Times.

    La preocupación por los suicidios ha llevado a una inusual alianza entre los defensores de la prevención de suicidios y los defensores del derecho a las armas; juntos están ideando nuevas estrategias para prevenir el suicidio en una población comprometida con la Segunda Enmienda y el derecho a portar armas.

    Las ferias de armas de todo el país han empezado a dar cabida a las cabinas de prevención de suicidios en sus eventos antes de que apareciera el coronavirus.

    Ahora, la Fundación Nacional de Deportes de Tiro, una asociación comercial de la industria de las armas de fuego, lleva un video de prevención de suicidios en la página principal de su sitio web, e invita a expertos en suicidio a dar charlas en eventos en línea.

    Los vendedores de armas de fuego reparten tarjetas postales con números de teléfono de prevención de suicidios y una lista de los signos reveladores de la depresión, incluidos los cambios en los hábitos de sueño, la pérdida repentina de peso y el abuso del alcohol.

    Los carteles instan a los clientes a "tener una conversación valiente" con un amigo si están preocupados.

    Los mensajes instan a los entusiastas de las armas de fuego a mantenerlas bajo llave, a guardar las armas y las balas por separado, y a ofrecerse a guardar las armas de fuego para un compañero propietario de armas que esté pasando por una crisis en su vida.

    Los minoristas y los operadores de los campos de tiro están aprendiendo a hacer preguntas al nuevo cliente que no parece saber mucho sobre, o estar interesado en, el arma que quiere comprar. (La mayoría de los suicidios, especialmente los suicidios con armas, son llevados a cabo por hombres.)

    Muchas armerías han dejado de ofrecer armas de fuego en préstamo a los nuevos clientes para que las prueben, ya que la gente las ha usado para suicidarse en los campos de tiro.

    Jacquelyn Clark, propietaria de Bristlecone Shooting en las afueras de Denver, ha cambiado su política de préstamos, pero dijo que todavía le preocupa que los clientes puedan desarrollar depresión o demencia y hacer algo precipitado.

    "Eso es lo que me mantiene despierta por la noche", dijo.

    Muchos propietarios de armas de fuego no saben que los suicidios por arma de fuego superan en número a todas las demás muertes por arma de fuego.

    Clark Aposhian, presidente de un grupo de presión de propietarios de armas en Utah, donde los suicidios superan a los homicidios en un factor de ocho, dijo que no creía en las cifras cuando las escuchó por primera vez: "¿Cómo no lo supimos?"

    Aposhian culpó a los medios de comunicación por ocultar la verdad y fomentar la impresión de que la mayoría de las muertes por armas son asesinatos.

    Algunos expertos en prevención de suicidios se preguntan si no hay una contradicción en el trabajo con grupos como la Asociación Nacional del Rifle, la Fundación Nacional de Deportes de Tiro y la Fundación Segunda Enmienda.

    Estos grupos no apoyan muchas de las medidas que los funcionarios de salud pública han pedido, incluyendo la verificación universal de antecedentes, los períodos de espera obligatorios y las llamadas leyes de alerta.

    Pero Kyleanne Hunter, ex vicepresidenta de programas para Brady (antes la Campaña Brady para la Prevención de la Violencia con Armas de Fuego), señaló que varios grupos de control de armas cuentan con propietarios de armas entre sus voluntarios.

    "No vamos a romper esta nuez si aislamos a los dueños de armas de la conversación", dijo Hunter, un veterano del Cuerpo de Marines.

    'Suficiente tiempo para tal vez cambiar de opinión' Brett Bass también sirvió en los Marines, donde se convirtió en tirador de rifle y experto en pistolas. Un instructor de tiro certificado, posee seis pistolas y cuatro rifles.

    Pero Bass, que tiene 37 años, también ha conocido a varios hombres, entre ellos un compañero de la Infantería de Marina con el que sirvió en Afganistán, que se suicidaron, y ha almacenado armas para amigos íntimos cuando estaban gravemente deprimidos.

    Bass trabaja a tiempo completo para Safer Homes, Suicide Aware, un programa de prevención de suicidios financiado por el estado de Washington y dirigido por el centro Forefront Suicide Prevention.

    Desde que comenzó la pandemia, la organización ha vuelto a realizar actividades de difusión en persona en eventos como el Wes Knodel Gun & Knife Show en el recinto ferial de Spokane, donde Bass tenía una mesa en la esquina a finales del año pasado.

    Estaba rodeado de exhibiciones de armas de fuego: bayonetas y rifles antiguos sobre piel de cebra, pistolas históricas que parecen accesorios del viejo oeste, y filas y filas de municiones en caja.

    En el stand de Bass, un cartel imploraba a los visitantes: "Pasen y tengan una conversación que puede salvar una vida".

    Los incentivos eran mercancía gratis: cajas de seguridad para medicamentos, cajas fuertes de alta gama para armas de fuego y candados de armas caras que podían desactivar una escopeta o un rifle. (Todo el equipo fue donado por Boeing.)

    A cualquiera que quisiera escuchar, Bass le explicó que el suicidio era un acto impulsivo. Encerrar un arma de fuego podría frenar el impulso.

    "Te detiene durante 10 minutos, y eso te da tiempo suficiente para tal vez cambiar de opinión", dijo.

    Él y Sabrina Votava, una voluntaria local, dieron los mensajes clave rápidamente: Estén atentos a las señales de que un amigo puede estar deprimido. Pregúntenle a la persona si está contemplando el suicidio.

    Si dicen que tienen problemas, ofrézcanse a tomar posesión de sus armas hasta que pase la crisis. No es cierto que alguien que contempla el suicidio simplemente elija otro método.

    "La gente piensa: 'No hay nada que pueda hacer al respecto'. Si alguien quiere suicidarse, no puedo detenerlo'", dijo Votava, que perdió dos hermanos por suicidio.

    "Pero hay una parte de nosotros que está conectada de por vida, y si se aborta el intento, el cableado natural se activa."

    Los expertos en salud pública comparan el enfoque de quitarle las llaves a un amigo que de otra manera podría volver a casa borracho.

    "Si estás a dieta, ¿quieres tomar helado en el congelador?" Stuber dijo. "Los médicos te dirán que lo más importante es quitarle el arma de fuego al individuo. Esa persona tiene un dolor terrible, y se obsesiona con salir de ese dolor. Tenemos que interrumpir eso".

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    Stuber se interesó en trabajar con vendedores de armas después de experimentar una pérdida personal devastadora en 2011, cuando su marido de 40 años, que estaba en plena crisis de salud mental, se suicidó con un arma que acababa de comprar.

    La pareja, que tenía dos hijos pequeños, de 1 y 5 años, nunca había tenido armas.

    "Pasó el control de antecedentes legales, y un par de horas después de haber recogido el arma de fuego, terminó con su vida", dijo Stuber.

    "Me di cuenta de que la persona que le vendió el arma fue una de las últimas personas que vio a mi difunto marido con vida".

    Cuidando el arma del vecino

    La mayoría de los suicidios por arma de fuego son llevados a cabo por personas que han sido propietarias de armas durante mucho tiempo; menos del 10% son llevados a cabo por alguien que ha comprado el arma recientemente.

    En cualquier caso, dice Stuber, los vendedores de armas de fuego son importantes aliados en los esfuerzos de prevención de suicidios.

    En un estudio del que fue coautora se comprobó que una vez que los vendedores de armas de fuego se enteraron de los riesgos que corría su comunidad, estaban más dispuestos a participar e integrar la información sobre la prevención de los suicidios en la capacitación en materia de seguridad de las armas de fuego.

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    Aposhian, del Consejo de Deportes de Tiro de Utah, es un buen ejemplo. Cuando su propia investigación confirmó lo que le había dicho un legislador local, Steve Eliason, de que el 85% de las muertes por arma de fuego en Utah eran suicidios, tuvo "una especie de epifanía", dijo.

    "Esa fue nuestra familia, nuestros amigos, nuestros vecinos, nuestros compañeros de trabajo", dijo Aposhian.

    "Utah tiene leyes de armas muy permisivas, pero también tenemos una tasa de homicidios muy baja. Lo que no nos dimos cuenta fue que tenemos una enorme tasa de suicidios".

    Desde entonces ha jugado un papel importante en los esfuerzos del estado para frenar el suicidio. Esto incluye la adición de un módulo de prevención de suicidios a la capacitación que se requiere para obtener un permiso para portar un arma oculta, un permiso que es reconocido por docenas de estados fuera de Utah.

    Siempre que un amigo o conocido pasa por un momento difícil, Aposhian dijo: "Hago esa pregunta incómoda: '¿Está pensando en hacerse daño? La segunda pregunta es: 'Oye, ¿por qué no te cuido las armas durante una semana?'"

    Aposhian dijo que había guardado armas para sus amigos en numerosas ocasiones, más recientemente para una familia que poseía muchas armas de fuego.

    "Hubo una experiencia traumática en la familia, y son grandes propietarios de armas", dijo. Cambió la combinación de su caja fuerte de armas electrónicas y guardó otras armas que la familia poseía en su propia caja fuerte.

    "Los amigos no dejan que los amigos en crisis tengan acceso a medios de daño letales", dijo Aposhian. "No es una gran calcomanía para el guardabarros, pero es fácil de aceptar para la gente".

    Algunos de los primeros esfuerzos para involucrar a los vendedores de armas en la prevención de suicidios comenzaron en New Hampshire en 2009, cuando los funcionarios estatales que estaban revisando los informes de suicidio notaron que en el plazo de una semana, tres personas habían visitado la misma tienda de armas de fuego en Hooksett, New Hampshire, compraron un arma y se suicidaron.

    "Quedé horrorizado", dijo Ralph Demicco, propietario de la tienda en ese momento.

    "Siempre nos enorgullecíamos de ser una tienda de armas socialmente responsable." Años antes, cuando Demicco era sólo un empleado de la tienda, había vendido a regañadientes un arma a una mujer que irradiaba infelicidad.

    Pero la esposa del dueño de la tienda la conocía y respondía por ella. "¿Creería usted", dijo Demicco, "que a la mañana siguiente, esa misma señora, a la que le vendí un arma, tomó a su hija de 7 años, condujo hasta un lugar remoto y mató a su hija y a sí misma".

    En los años siguientes, dijo Demicco, tomó medidas que creía que evitaban los suicidios en docenas de ocasiones.

    En un caso, dijo, una mujer bien vestida entró, caminó directamente al mostrador, señaló una pistola y dijo que quería comprarla, sin hacer nunca contacto visual con él.

    "Le dije: '¿Debería comprar una pistola?'" Demicco recordó. La mujer empezó a llorar, dijo, y confió que acababa de ser dada de alta del hospital. La animó a ir a casa, y llamó a su médico en su nombre.

    '¿Cómo vas a salvar vidas?'

    Los debates que reunieron a los expertos en salud pública y a los propietarios de armas de fuego en New Hampshire dieron lugar al Gun Shop Project, una coalición de profesionales de la salud pública y la salud mental, minoristas de armas de fuego y defensores de los derechos de las armas de fuego, bajo la égida de la Coalición de Seguridad de las Armas de Fuego de New Hampshire.

    El proyecto creó carteles y volantes de prevención de suicidios para distribuir en las armerías que podían ser reproducidos gratuitamente, con una condición, dijo Demicco: "Se apeguen al espíritu y la intención de nuestros materiales, que no son antiarmas sino anti-suicidios".

    El póster dice: "¿Preocupado por un miembro de la familia o un amigo? Tome sus armas". Enumera las señales de advertencia de que una persona puede ser suicida, como la depresión, la ira, el comportamiento imprudente, una ruptura reciente u otro contratiempo, el abuso de sustancias y habla de "estar mejor muerto".

    Al menos 21 estados tienen ahora asociaciones similares de prevención de suicidios con propietarios de armas de fuego, incluyendo Nuevo México, Utah y Nevada, donde las tasas de suicidio están entre las más altas de la nación. (Los tres más altos están en Montana, Alaska y Wyoming, en ese orden).

    Todavía está por verse si esos esfuerzos educativos tendrán éxito en la reducción de los suicidios con armas de fuego.

    La Alianza de Acción Nacional para Prevenir el Suicidio ha estimado que entre 3.600 y 3.900 suicidios por arma de fuego al año podrían evitarse si incluso una pequeña proporción de las familias que poseen armas de fuego las guardaran bajo llave, y el riesgo de un suicidio en un hogar con un arma de fuego se redujera al de un hogar sin armas.

    En el estado de Washington, la investigación de Stuber ha descubierto que las breves intervenciones de concienciación sobre el suicidio en eventos comunitarios llevaron a los propietarios de armas a ser más diligentes a la hora de guardar sus armas de fuego bajo llave.

    En New Hampshire, el porcentaje de suicidios que se producen después de las recientes compras de armas ha disminuido ligeramente en los últimos años, aunque los investigadores dicen que la disminución no puede atribuirse claramente a las iniciativas del Gun Shop Project.

    La investigación sobre las restricciones legales a las armas de fuego es más abundante. Una nueva ley sobre armas de fuego en Connecticut que requiere un permiso antes de la compra de un arma de fuego se ha asociado con una reducción del 15% de los suicidios con armas de fuego en ese estado, mientras que la derogación de las leyes sobre permisos de compra en Missouri se ha asociado con un aumento similar de los suicidios con armas de fuego, según un estudio.

    Las leyes estatales que prohíben la venta de armas de fuego a los jóvenes se asociaron con una modesta disminución de los suicidios entre los jóvenes de 14 a 20 años, según un estudio.

    Un estudio de las leyes sobre armas de fuego en los 50 estados indicó que las leyes que restringen la compra de armas de fuego podrían tener un impacto aún mayor en la reducción de las tasas de suicidio.

    "Cuando la gente dice: '¿Por qué trabajas con armerías? Venden un producto terrible' - lo entiendo", dijo Catherine Barber, investigadora principal del Centro de Investigación de Lesiones de la Escuela de Salud Pública de Harvard y una de las fundadoras del Proyecto de Armerías. "¿Pero cómo vas a salvar vidas?"

    Y las barreras permanecen, incluyendo el mensaje profundamente arraigado que los dueños de armas han interiorizado, de que necesitan un acceso rápido a las armas de fuego para protegerse.

    Torp, preocupada por su padre, recogió una caja de pastillas para su insulina de la cabina de Safer Homes, así como una caja fuerte de pistola y un dispositivo de bloqueo para su Winchester Defender.

    Pero, dijo, no puede mantener todas las armas de la casa bajo llave.

    "Si alguien entra por tu puerta, necesitas un arma cargada", dijo. "No puedes tratar de abrir una caja fuerte cuando estás en pánico".

    Con información de The New York Times. Clarin.com

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