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Ola de calor podría causar "explosiones viales" en Estados Unidos, alertan los expertos

A medida que aumenta la temperatura de la Tierra y las olas de calor extremo se vuelven más comunes, todo tipo de problemas que antes eran raros y manejables se están convirtiendo en problemas mayores. Un ejemplo: las carreteras se calientan tanto que saltan de la tierra o se "doblan", lo que provoca retrasos en el mejor de los casos y cierres que requieren reparaciones importantes en el peor.

Apenas la semana pasada, las carreteras dobladas redujeron o detuvieron el tráfico en el noroeste del Pacífico. Pero no era la primera vez; en 2019, cuando Seattle tuvo una ola de calor récord en ese momento, una conductora sufrió heridas leves cuando la carretera se dobló debajo de ella. También este mes, el Departamento de Transporte de Minnesota dijo que ha respondido a 43 "explosiones viales" en el área de Twin Cities durante una reciente ola de calor.

Pero el pandeo de las carreteras es solo el comienzo de los posibles problemas que tendrá el cambio climático en las carreteras estadounidenses. Si no cambiamos la forma en que nos acercamos a las carreteras de pavimentación, mayores fluctuaciones de temperatura con más fluctuaciones en ambos extremos de la escala tensarán el pavimento y harán que el mantenimiento de las carreteras sea más difícil, más caro y vulnerable a fallas importantes que causan retrasos, aumentará el mantenimiento de los vehículos, reducen la eficiencia del combustible o la propulsión eléctrica y, en general, empeoran nuestra infraestructura.

Para abordar esto, probablemente requerirá reevaluar de qué hacemos nuestras carreteras, Joe Mahoney, profesor de ingeniería civil y ambiental en la Universidad de Washington, dijo a Motherboard: "Si nuestro clima está cambiando así, y, si vamos a tener estos domos de calor y esas cosas, vamos a tener que revisar algunas de esas suposiciones que están integradas en la infraestructura que hemos estado construyendo durante las últimas décadas".

Desafortunadamente, agregó, "no hay una solución fácil".

En términos generales, hay dos tipos de carreteras en los EE. UU.: Hormigón y asfalto. Los caminos de concreto están hechos de losas de unos 15 a 20 pies de largo. El concreto se expande y contrae a medida que cambia la temperatura, por lo que los constructores de carreteras colocan algo de espacio entre cada losa. Estos espacios se denominan juntas.

El pandeo de la carretera ocurre cuando no hay más espacio en las juntas para que el concreto se expanda y la presión aumenta hasta que el concreto, como dijo Mahoney, "explota".

El otro tipo principal de superficie de la carretera, el asfalto, es menos propenso a doblarse, aunque ocasionalmente verá carreteras de concreto con una capa de asfalto en la parte superior que también se dobla. El asfalto se compone de pequeños trozos de arena, piedra y grava triturados con un líquido caliente que los une a todos y luego se seca en su lugar en la carretera durante la pavimentación.

Pero el asfalto tiene un problema diferente con la temperatura, según Erdem Coleri, profesor de ingeniería de la construcción en la Universidad Estatal de Oregon. El calor y el frío harán que el asfalto sea más duro, lo que hace que sea más probable que se agriete, o más blando, en cuyo caso se deformará. Es menos probable que estos problemas necesiten reparaciones de emergencia importantes, pero pueden causar serios dolores de cabeza de mantenimiento con el tiempo.

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