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¡Rápido y furioso! Científicos enseñaron a conducir a un grupo de ratas

Varias ratas fueron enseñadas a manejar automóviles de su tamaño en un estudio de condiciones neuropsiquiátricas liderado por la Universidad de Richmond.

El estudio concluyó que sus cerebros son más flexibles de lo que se piensa.

El hallazgo podría usarse para comprender cómo aprender nuevas habilidades alivia el estrés y cómo las condiciones neurológicas y psiquiátricas afectan las capacidades mentales.

Seis ratas hembras y 11 machos fueron entrenadas para conducir el automóvil en recintos rectangulares de hasta 4 metros cuadrados.

Fueron recompensadas con pequeñas galletas de cereales cuando tocaron las barras de dirección y condujeron el automóvil hacia adelante.

El equipo alentó a las ratas a avanzar en sus habilidades de conducción colocando las recompensas de comida en puntos cada vez más distantes alrededor de la arena.

"Aprendieron a conducir el automóvil de maneras únicas y se involucraron en patrones de dirección que nunca habían usado para llegar a la recompensa", dijo la investigadora principal Kelly Lambert.

Aprender a conducir también relajaba a las ratas. Este hallazgo se hace eco del trabajo anterior de Lambert que muestra que las ratas se estresan menos después de dominar tareas difíciles como desenterrar comida.

"Pueden obtener el mismo tipo de satisfacción que nosotros cuando perfeccionamos una nueva habilidad", indicó la investigadora. "En humanos, llamamos a esto autoeficacia".

Este mismo efecto de relajación no se reflejó en las ratas que iban de pasajeros en carros a control remoto.

La capacidad de las ratas para conducir estos automóviles demuestra la "neuroplasticidad" de sus cerebros, indicó Lambert. Esto se refiere a su capacidad de responder con flexibilidad a los nuevos desafíos.

"Creo que las ratas son más inteligentes de lo que la mayoría de la gente percibe que son, y que la mayoría de los animales son más inteligentes de maneras únicas de lo que pensamos", agregó.

Las pruebas de manejo podrían usarse para investigar los efectos de la enfermedad de Parkinson en las habilidades motoras y la conciencia espacial, o los efectos de la depresión en la motivación, dice. "Si utilizamos modelos más realistas y desafiantes, puede proporcionar datos más significativos", añadió.

El equipo ahora está planeando experimentos de seguimiento para comprender cómo las ratas aprenden a conducir, por qué parece reducir el estrés y qué áreas del cerebro están involucradas.

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