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Hermanos al Rescate: A 25 años del derribo de los aviadores cubanos

Este miércoles se cumplen 25 años del fatídico 24 de febrero de 1996. Aquel día, aviones caza de la Fuerza Aérea de Cuba derribaron dos de las tres avionetas Cessna, que eran empleadas por la organización Hermanos al Rescate.

Ese grupo, integrado por los cubanoamericanos Carlos Costa y Mario Manuel de la Peña, el exiliado cubano Armando Alejandre, el ex balsero Pablo Morales y el ex disidente político José Basulto, llegó a realizar decenas de vuelos, en la búsqueda de compatriotas que navegaban por el Estrecho de la Florida, en un intento por llegar a territorio estadounidense.

Una vez que los ubicaban, los aviadores arrojaban agua y alimentos, que impendían que los migrantes murieran de inanición o deshidratación. Al mismo tiempo, lanzaban alertas que permitían, a la Guardia Costera de Estados Unidos, localizarlos y auxiliarlos.

Gracias a la iniciativa, los Hermanos al Rescate salvaron cientos de vidas, que pudieron perderse en medio de las turbulentas aguas que separan a la isla de Cuba y el estado de Florida.

Sin embargo, las operaciones aéreas humanitarias se interrumpieron abruptamente, luego de que el Gobierno cubano, liderado por el fallecido dictador, Fidel Castro, ordenó el despegue de dos aviones de guerra.

Un MiG-29 y un MiG-23 recibieron autorización para atacar a las tres avionetas que, sin ningún tipo de artillería, quedaron a merced de los jets de combate.

Luego de la embestida, los aviones caza consiguieron echar a pique a las aeronaves ocupadas por Costa, De la Peña, Alejandro y Morales. Basulto, por su parte, logró escapar antes de ser neutralizado.

Fidel Castro se responsabilizó públicamente por el hecho. Incluso, llegó a argumentar que las Cessna de los Hermanos al Rescate habían ingresado, sin permiso alguno, a las aguas territoriales y, por tanto, al espacio aéreo cubano.

La afirmación del “Barbudo de Sierra Maestra” fue contradicha por un informe de la Organización de Aviación Civil Internacional (ICAO, por sus siglas en inglés). En ese reporte se deja claro que las aeronaves se mantuvieron siempre en aguas internacionales.

En su documento, la ICAO también revela que la Fuerza Aérea de Cuba recibió la instrucción expresa de “interceptar los vuelos [de los Hermanos al Rescate] (…) hubieran ingresado o no al espacio aéreo cubano”.

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