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Investigadores rearman el árbol genealógico del pterosaurio, el primer reptil volador

Su origen está en los lagerpetids, que son los parientes más cercanos de los pterosaurios

El pterosaurio, primer reptil volador, dominó los cielos por 150 millones de años hasta que se extinguió hace casi 66 millones de años. Sin embargo, surgió una duda: ¿cómo adquirieron esa capacidad? Esto sigue siendo un misterio.

Un estudio liderado por los investigadores de la Universidad Tecnológica de Virginia, Sterling Nesbitt y Michelle Stocker, reconstruye la historia evolutiva de estos primeros voladores. Así lo apunta EFE.  

El análisis publicado por Nature, ser hizo con la ayuda de todos los cráneos y huesos del registro fósil descubiertos en los últimos 200 años. Los investigadores creen que los fósiles de Dromomeron gregorii, una especie de lagerpetid hallada por primera vez en Texas entre 1930 y 1940, no fueron bien catalogados hasta 2009.

Una investigación más profunda de los restos hallados en esa excavación -principalmente partes de un cráneo bien conservado- reveló que estos reptiles tenían buen sentido del equilibrio y que probablemente eran animales ágiles.

pterosaurio
pterosaurio

Tras encontrar más especies de lager en Sudamérica, los paleontólogos pudieron crear una imagen bastante precisa de ellos: pequeños reptiles sin alas que vivieron en Pangea (el gran supercontinente que existió al final de la era Paleozoica) durante gran parte del período Triásico, entre 237 y 210 millones de años atrás.

Estos hallazgos, sumados al descubrimiento de muchos cráneos, extremidades y vértebras de lager en los Estados Unidos, Brasil, Argentina y Madagascar, en los últimos 15 años han permitido a cinco grupos de investigación de seis países y tres continentes revistar y corregir algunos errores en la historia evolutiva del pterosaurio.

Cómo reconstruir el origen del primer reptil volador

El hallazgo de esos nuevos fósiles fue fundamental para reconstruir el árbol genealógico de los pterosaurios y emparentarlos con los lagerpetids y no con los dinosaurios, ya que, según los paleontólogos, ambos grupos comparten muchas más similitudes de las que se ven a simple vista.

Para hacer el estudio, los investigadores utilizaron tomografías microcomputarizadas, lo que permitió reconstruir los cerebros y sistemas sensoriales dentro de los cráneos recientemente descubiertos y determinar que lagerpetids y pterosaurios eran muy parecidos.

"La tomografía computarizada ha revolucionado la paleontología. Algunos de estos delicados fósiles fueron hallados hace casi 80 años, y en lugar de cortar -y destruir- el primer cráneo conocido de Dromomeron, fuimos capaces de usar esta tecnología para reconstruir cuidadosamente la anatomía del cerebro y del oído interno de estos pequeños fósiles para ayudar a determinar los primeros parientes de los pterosaurios".

El análisis permitió descubrir que los lagerpetids no voladores ya habían desarrollado algunas de las características neuroanatómicas que permitieron a los pterosaurios volar .

"El vuelo es un comportamiento fascinante que evolucionó múltiples ocasiones durante la historia de la Tierra. Proponer una nueva hipótesis de sus relaciones con otros animales extintos es un gran paso adelante en la comprensión de los orígenes del vuelo del pterosaurio".

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